Po 1311 utkáních přichází vrchol letošní sezóny – bitva o Stanley Cup. Zatímco pro Nashville je to první finálová účast, Pittsburgh by v případě úspěchu slavil už čtvrtý triumf v klubové historii.

Nashville

Poprvé se dostal do finále tým, který do play off postoupil s nejnižším počtem bodů. Svěřenci Petera Lavioletta, který po Hurricanes a Flyers přivedl do finále už třetí tým, odmítli nálepku outsidera a po skalpech Blackhawks, Blues a Ducks je teď čeká poslední soupeř – Penguins. Ti museli v každé sérii odehrát o zápas více, což může být pro Nashville výhodou.

Kdo nahradí Johansena?

Predators se budou muset ve finále ze zdravotních důvodů obejít bez svého nejproduktivnějšího centra Ryana Johansena, který ve 14 utkáních nasbíral 13 bodů. V posledním zápase série s Anaheimem jej hattrickem zastoupil Colton Sissons, žolíků však má Nashville v zásobě celou řadu – v play off už do hry nasadil 18 útočníků.

Kromě Filipa Forsberga se může tým spolehnout na křídelníka Austina Watsona, který v sérii s Anaheimem nasázel čtyři branky. Pěti asistencemi přispěl svojí troškou do mlýna Švéd Viktor Arvidsson, stejnou bilanci měl i obránce Mattias Ekholm. Za očekáváním zatím zůstává kapitán Mike Fischer, který ve 14 zápasech nezískal ani bod. Poslední dvě utkání ze zdravotních důvodů zmeškal, sérii s Pittsburghem by však měl stihnout.

Nejlepší obrana je útok

Jedním z klíčových faktorů postupu Nashvillu do finále je produktivita obránců. Mezi osmičkou nejproduktivnějších hráčů Predators v play off jsou hned čtyři zadáci – Ellis, Josi, Subban a již zmíněný Ekholm nasbírali dohromady 39 bodů. Jejich ofenzivní choutky podporuje zejména fakt, že se mohou spolehnout na brankáře Pekku Rinneho, který si svými výkony hlasitě říká o Conn Smythe Trophy pro nejlepšího hráče vyřazovacích bojů.

Pittsburgh

Obhájce trofeje neměl po cestě do finále na růžích ustláno, jeho schopnost překonat nepříjemné překážky však může být v konečném součtu výhodou. Penguins se již tradičně spoléhají na útočné trio Crosby, Malkin, Kessel, díky nimž mohou být Tučňáci prvním týmem od roku 1998, který obhájí Stanley Cup.

Návrat Murrayho

Nejeden fanoušek Pittsburghu strnul hrůzou, když při rozbruslení před prvním zápasem proti Columbusu uviděl brankáře Matta Murrayho, jak s bolestivým výrazem odkulhal do šatny. Zkušený Marc-Andre Fleury jej skvěle zastoupil a dotáhl Pittsburgh do finále konference, ve třetím utkání série s Ottawou však v úvodních třinácti minutách inkasoval čtyři branky, a do branky tak zamířil uzdravený Murray.

A hrdina loňského play off ukázal, že chytat rozhodně nezapomněl. Ve zbývajících pěti utkáních inkasoval pouze sedm branek a s 94,6% úspěšností zákroků jasně ukázal, kdo je teď pánem brankoviště. Murray zahájí finálovou sérii jako jednička a jeho přímý souboj s finským Pekkou Rinnem bude jistě lákadlem pro každého fanouška.

Kdo doplní hvězdnou trojici?

Výše zmíněné trio Crosby, Kessel, Malkin nahání soupeřům hrůzu, Pittsburgh však potřebuje, aby se zapojili i další. Jake Guentzel, který v úvodních dvou sériích nasbíral 9+5, se proti Senators hledal a připsal si pouze dvě asistence. V posledním zápas se vedle Crosbyho probral Chris Kunitz, který protrhl 35zápasovou šňůru bez gólu a dvěma brankami posunul Penguins do finále. Kdo ví, třeba právě on odsoudí Predators k dalšímu čekání na vysněnou trofej…